Deux massifs volcaniques

La génèse de l'île a commencé il y a 3 millions d'années pour le vieux massif du Piton des Neiges qui, après s'être lentement édifié sur quatre mille mètres de fond, a émergé et construit entre quatre phases successives un cône montagneux qui a dû culminer à plus de quatre mille mètres d'altitude.

II y a 500.000 ans, tandis que s'éteignaient progressivement les feux du Piton-des-Neiges (3069 m), un nouveau massif volcanique se créait sur son flanc sud-est : le Piton de la Fournaise.

C'est cette Fournaise qui continue à cracher ses laves, presque chaque année, et qui construit, lentement patiemment l'île. L'océan, aidé du vent et de la pluie a sculpté de manière spectaculaire les deux massifs volcaniques, leur donnant un relief vertigineux, unique dans tout l'Océan Indien avec ses ravines et ses cirques.

Les trois cirques (Cilaos, Mafate et Salazie) ne sont en fait que des ravines démesurément agrandies : l'effondrement progressif des falaises élargit la ravine creusée par un cours d'eau, jusqu'à faire un fond de vallée circulaire, très accidenté et n'ouvrant sur la mer que par le lit de la rivière.

Quant aux routes de Cilaos et de Salazie, elles offrent un éventail surprenant de cascades, de falaises, de gouffres... et de virages. Dominant les cirques, les plus grands sommets sont le Piton des Neiges (3069 m) et le Gros Morne (2992 m), reliés par la crête rocheuse des Salazes, le Grand Bénare et la Roche Ecrite.

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